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Ethiopie : Explorer le désert de Danakil en Éthiopie, l'endroit le plus inhospitalier de la planète

18 janvier 2020 à 21h12 - 232 vues

AUX CONFINS DE L'ÉTHIOPIE, LE DANAKIL DUR ET BRÛLANT SE SENT COMME LA FIN DE LA TERRE.

e marchand de sel a fait de son mieux pour me dissuader. "Vous ne voulez pas y aller", a-t-il dit. «Il fait plus chaud que l'enfer, et ils risquent de vous couper les testicules.» Sur le marché de Mekele, dans les hauts plateaux éthiopiens, le vendeur était assis parmi des tas de blocs de sel rectangulaires emballés dans de l'écorce d'acacia blanche. «Ils viennent du Danakil», a-t-il dit. Il a dû remarquer une lueur dans mon œil. «Huit jours en caravane de chameaux. Ne pensez même pas à y aller. "

Dans l'atlas des destinations lointaines, des lieux splendidement au bout du monde, le Danakil est une entrée vedette. Il a été décrit comme l'endroit le plus bas, le plus sec, le plus chaud et le plus inhospitalier de la terre. Répartie entre les franges nord-est de l' Éthiopie , le sud de l'Érythrée et le nord de Djibouti, elle est austère, élémentaire et spectaculaire. Une grande partie est à 381 pieds sous le niveau de la mer; les températures dépassent régulièrement 122 degrés. Le Danakil est le genre d'endroit auquel s'attachent les mythes. Je pense à visiter depuis plus de 30 ans.

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Les récits historiques des voyages dans le Danakil tendent à élever les cheveux. Un homme appelé Ludovico Mariano Nesbitt a exploré la région en 1928. Trois de ses domestiques ont été assassinés, mais Nesbitt a réussi à revenir, plus ou moins intact, pour donner une conférence à la Royal Geographical Society de Londres. Wilfred Thesiger était là en 1930, après avoir assisté au couronnement de Haile Selassie. Le grand explorateur du désert aimait le Danakil; il est venu avec le genre de tribus distantes et sadiques - les Afars - qui lui ont fait rappeler ses jours de pré-école.

Dire que les Afar avaient une réputation d'hostilité peut être un peu minimiser les choses. Selon leur code, un homme n'était pas un homme s'il n'avait pas tué d'autres hommes. Un type sans quelques encoches à sa ceinture pourrait se marier, mais il n'avait aucun espoir de prendre des maîtresses. Le repas était stressant pour les pacifistes. Ils ont obtenu les pires morceaux de viande, et les autres, selon Thesiger, les utiliseraient comme des serviettes humaines, essuyant «la graisse et la nourriture de leurs mains sur leurs vêtements». Quant aux étrangers, si les Afars ne les tuaient pas, ils les castraient généralement. Apparemment, ils ont accroché les scrotums séchés aux chevrons de leurs maisons. Un voyageur rapporte en avoir vu un utilisé comme une poche à tabac.

Mais les Afar ont depuis longtemps abandonné leurs habitudes antisociales de tuer, de castrer et de découper le rôti selon le casier judiciaire d'un homme. Le taux de meurtres serait inférieur à celui de Milwaukee, ce qui n'est peut-être pas entièrement rassurant. Pourtant, les Afars conservent leur réputation de distance. Je blâme le paysage. Le Danakil est un endroit dur et exigeant. Les Afar en sont le reflet.

Désireux de voir cette région dramatique et le commerce de sel qui se trouve en son cœur, j'ai ignoré les conseils du marchand Mekele et je suis parti avec des guides et des porteurs en deux ou quatre roues motrices. Alors que nous nous tournions vers le bas depuis les hauts plateaux éthiopiens, des canyons se sont ouverts sous nous. Le paysage s'est desséché et la végétation s'est amincie. Loin en-dessous, le monde s'effondrait en de vastes horizontales.

Nous avons commencé à apercevoir des campements Afar - des tentes rondes en forme de dôme recouvertes de tissus aux couleurs vives et entourées de corrals d'épines contenant des chameaux et des chèvres. Deux jeunes filles sont apparues près de la route, leurs cheveux tressés et brillants de beurre de chameau. Autour d'un autre virage, un homme avec une Kalachnikov en bandoulière était découpé sur un ciel blanc. À Berhale, nous avons trouvé une mêlée de camions éructants et de bêtes mugissantes. La ville est une étape clé du commerce du sel. Certaines caravanes de chameaux vont toujours jusqu'aux montagnes avec leur cargaison, mais la plupart, après avoir traversé le Danakil pendant trois jours, déchargent le sel sur des camions ici. Les ouvriers empilaient des blocs et les intermédiaires tournoyaient comme des vautours tandis que les chameaux nous regardaient avec un regard calculateur.

Nous avons continué. La nuit est tombée. Une heure plus tard, nous avons contourné la colonie délabrée de Hamed Ela. Au-delà, c'était notre camp mobile, une oasis surréaliste de luxe safari. Des lanternes en paraffine éclairaient le chemin vers des tentes dotées de lits confortables et de toilettes à chasse d'eau. Des douches chaudes ont évacué la poussière du désert. De la bière froide est sortie d'une glacière. Un dîner aux chandelles est apparu, des filets de poisson et des légumes sautés suivis d'une mousse au chocolat. Le Danakil se révélait plus hospitalier que prévu.

Personne ne vient à cet endroit sans surveillance. Les Afar insistent pour accompagner leurs invités et les facturer pour le service. Le chef de la police locale nous avait affecté deux gardes armés, tandis que le chef de la tribu, Hajji Hussein, avait embauché quelques hommes dans des postes clés: préposés aux tentes, piquets à la paraffine, inspecteurs des chaises de camp.

Magazine Condé Nast Traveler, avril 2019, LE BORD DE LA RAISON;  PASSER SOUS LA SURFACE DE L'ENDROIT LE PLUS INHOSPITABLE DE LA TERRE.  Danakil.

Un éleveur de chameaux conduit sa caravane dans les marais salants de la dépression de Danakil.

Alistair Taylor-Young

Afin de savourer la douceur de vivre des matelas et des steaks au poivre, Hajji avait décidé de venir avec lui. Il a présidé les disciples du camp comme un potentat mineur, sirotant du thé, dispensant des ordres, acceptant des pots-de-vin. Nous nous sommes salués chaque matin avec des salutations élaborées et avons rapidement été de bons amis. Il avait quatre femmes, 12 enfants et plus de 50 petits-enfants - il n'était pas sûr du dernier décompte. Quand son téléphone portable a sonné, j'ai taquiné que c'était l'une des épouses qui l'appelait. Il remua son doigt. "Jamais", a-t-il conseillé, "donnez à votre femme votre numéro de téléphone."

Ali, le guide en chef, était moins sympathique. Un jeune homme grand et élancé, il portait une longue robe avec un poignard incurvé niché dans une large ceinture en cuir. À sa hanche était un revolver avec étui. Ses dents de devant étaient aiguisées en pointes de crocodile: une modification de beauté plutôt troublante populaire parmi les Afars. Les efforts pour le faire participer à une conversation informelle ont rencontré des monosyllabes caillouteux.

Hajji a chargé Ali de nous guider vers Dallol . Au-delà des mirages du désert - des chameaux jusqu'aux genoux dans des lacs argentés, des touffes d'arbres illusoires - nous sommes arrivés à un endroit troublé où le monde se séparait. Chaudron d'activité tectonique et volcanique, le Danakil est le point le plus septentrional de la vallée du Grand Rift, et le rift se sépare toujours. Un jour prochain, dans une centaine de millions d'années environ, l'eau de l'océan va inonder ce désert instable, créant une nouvelle mer .

Nous avons grimpé à travers une sorte de Monument Valley où les mesas désolées ont été récurées par les vents du désert. Nous avons choisi notre chemin à travers une casserole de sel, la croûte craquant comme de la glace sous nos pieds, vers un lac paresseux d'effluence toxique. Nous sommes montés dans une vieille caldeira, fracturés de fissures, de failles, de sources chaudes et de geysers, et colorés avec un kaléidoscope de couleur minérale. Les fistules pierreuses avaient enflé et éclaté comme des furoncles, suintant du pus caustique; de petits cônes crachaient du soufre chaud comme des plaies ouvertes; des étangs vert et jaune vif bouillonnaient de façon inquiétante.

Quelques kilomètres plus tard, nous sommes arrivés aux marais salants qui étaient le centre de l'un des plus anciens métiers de l'Afrique. Une centaine d'hommes découpaient des blocs de sel à une température de 104 degrés et les chargeaient sur des chameaux. Une fois utilisées comme monnaie dans la Corne de l'Afrique et au-delà, ces briques sont appelées amole tchew . Les écrits égyptiens du VIe siècle décrivaient comment ils étaient échangés contre de l'or.

Magazine Condé Nast Traveler, avril 2019, LE BORD DE LA RAISON;  PASSER SOUS LA SURFACE DE L'ENDROIT LE PLUS INHOSPITABLE DE LA TERRE.  Danakil.

Un éleveur de chameaux conduit sa caravane dans les marais salants de la dépression de Danakil.

Alistair Taylor-Young

Afin de savourer la douceur de vivre des matelas et des steaks au poivre, Hajji avait décidé de venir avec lui. Il a présidé les disciples du camp comme un potentat mineur, sirotant du thé, dispensant des ordres, acceptant des pots-de-vin. Nous nous sommes salués chaque matin avec des salutations élaborées et avons rapidement été de bons amis. Il avait quatre femmes, 12 enfants et plus de 50 petits-enfants - il n'était pas sûr du dernier décompte. Quand son téléphone portable a sonné, j'ai taquiné que c'était l'une des épouses qui l'appelait. Il remua son doigt. "Jamais", a-t-il conseillé, "donnez à votre femme votre numéro de téléphone."

Ali, le guide en chef, était moins sympathique. Un jeune homme grand et élancé, il portait une longue robe avec un poignard incurvé niché dans une large ceinture en cuir. À sa hanche était un revolver avec étui. Ses dents de devant étaient aiguisées en pointes de crocodile: une modification de beauté plutôt troublante populaire parmi les Afars. Les efforts pour le faire participer à une conversation informelle ont rencontré des monosyllabes caillouteux.

Hajji a chargé Ali de nous guider vers Dallol . Au-delà des mirages du désert - des chameaux jusqu'aux genoux dans des lacs argentés, des touffes d'arbres illusoires - nous sommes arrivés à un endroit troublé où le monde se séparait. Chaudron d'activité tectonique et volcanique, le Danakil est le point le plus septentrional de la vallée du Grand Rift, et le rift se sépare toujours. Un jour prochain, dans une centaine de millions d'années environ, l'eau de l'océan va inonder ce désert instable, créant une nouvelle mer .

Nous avons grimpé à travers une sorte de Monument Valley où les mesas désolées ont été récurées par les vents du désert. Nous avons choisi notre chemin à travers une casserole de sel, la croûte craquant comme de la glace sous nos pieds, vers un lac paresseux d'effluence toxique. Nous sommes montés dans une vieille caldeira, fracturés de fissures, de failles, de sources chaudes et de geysers, et colorés avec un kaléidoscope de couleur minérale. Les fistules pierreuses avaient enflé et éclaté comme des furoncles, suintant du pus caustique; de petits cônes crachaient du soufre chaud comme des plaies ouvertes; des étangs vert et jaune vif bouillonnaient de façon inquiétante.

Quelques kilomètres plus tard, nous sommes arrivés aux marais salants qui étaient le centre de l'un des plus anciens métiers de l'Afrique. Une centaine d'hommes découpaient des blocs de sel à une température de 104 degrés et les chargeaient sur des chameaux. Une fois utilisées comme monnaie dans la Corne de l'Afrique et au-delà, ces briques sont appelées amole tchew . Les écrits égyptiens du VIe siècle décrivaient comment ils étaient échangés contre de l'or.

Condé Nast Traveler Magazine, April 2019, THE EDGE OF REASON; GOING UNDER THE SURFACE OF THE MOST INHOSPITABLE PLACE ON EARTH. Danakil.

La lave chauffée au rouge suinte à travers la croûte terrestre à Erta Ale.

Alistair Taylor-Young

Ali n'avait pas apporté de bouteille d'eau - un curieux oubli pour un Afar. J'ai partagé le mien. Pendant un moment, il était réticent à accepter, trop fier pour autoriser un quelconque sentiment d'endettement. Mais finalement, il a cédé. Nous nous sommes assis côte à côte sur la roche de lave chaude, buvant avec parcimonie. Nous haletions tous les deux dans la chaleur nocturne. «Nous disons que partager l'eau, c'est être frères», a-t-il déclaré après un certain temps. Nous nous sommes souri. "Allez," dit-il. «Nous n'y arriverons jamais si nous nous asseyons ici comme des femmes.»

Lorsque nous avons finalement émergé sur le bord, les porteurs ont déchargé les chameaux. Peu après minuit, nous sommes descendus dans la caldeira et avons choisi notre chemin à travers la coulée de lave solidifiée vers une caldeira plus petite située à l'intérieur de la première. En escaladant son bord, nous avons regardé vers le bas dans un lac bouillonnant de lave. Sa surface ardente était en mouvement continuel, agitée comme une mer agitée, les veines rouges et noires glissant sans cesse l'une sur l'autre. La chaleur était étonnante. Toutes les quelques minutes, une grande bulle de lave bouillonnante gonflait et éclatait, en envoyant davantage dans l'air nocturne. Il pleuvait sous forme de bourgeons collants noirs, se refroidissant déjà pour basculer.

Nous avons tous deux regardé bouche bée ce lac brûlant. Debout sous les étoiles indifférentes, je me sentais humilié, peut-être même un peu effrayé, que notre planète se montre si perturbée, si terrifiante. Il semblait impossible de réconcilier cet enfer avec la terre que je connaissais, un monde naïf de brises douces, de pluie printanière, de soleil pommelé. Mais c'est ce qui gisait au plus profond de lui: une effroyable brûlure.

"Nous nous souviendrons de cet endroit", a déclaré Ali, son visage rougeoyant dans la lumière. Puis il m'a serré la main et nous nous sommes cognés les épaules à la mode éthiopienne, comme pour signaler un pacte entre nous.

Le lendemain, nous avons repris la route du Tigré, aux arbres et à l'herbe et aux soirées rafraîchissantes. À un carrefour dans le cours inférieur du col, nos compagnons afars ont attendu pour prendre un bus pour retourner à Hamed Ela. Il y a eu des adieux et des poignées de main et la distribution de bakchich. Hajji ondulait du bord de la route, triste de laisser aux étrangers leur accès immédiat à des sodas glacés.

Soudain, Ali se pencha vers la fenêtre. "Faranji." Il me prit la main. «Vous êtes un bon voyageur. Vous devez revenir. »C'était un éloge de la part de l'homme distant que j'avais rencontré à mon arrivée. «On ne sait jamais», dit-il en riant, «nous pourrions avoir besoin de vous pour la loterie des bâtons de chameau.»

Will Jones de Voyages by Design (646-652-0489; journeysbydesign.com ) estun des seuls spécialistes menantexcursions dans la Danakil. Il propose 12 nuits en Éthiopie, dont un séjour de quatre nuits dans le Danakil dans un camp de tentes privé et une randonnée à Erta Ale, à partir de 8 950 $ par personne. Le prix comprend également les vols charters, un guide anglophone et l'hébergement en pension complète.

SOURCE: CN TRAVELER

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